Fiebre por los Metales: Las materias primas que podrían cambiar el equilibrio del poder mundial

Escribe: Karin Hiebaum (Desde Europa, Relacionista Internacional)

Metales como el cobalto, el cobre y el litio son indispensables para tecnologías que van desde los coches eléctricos hasta la generación de energía renovable y podrían generar billones de ingresos futuros para países como Chile, Perú y la República Democrática (RD) del Congo.

Pero antes de que la creciente demanda de metales cambie realmente el equilibrio de poder en el mercado mundial, todavía hay que superar algunos obstáculos, especialmente en lo que respecta a la protección del medio ambiente.

Según la revista “The Economist”, la transición prevista para abandonar las energías fósiles y pasar a las renovables se caracterizará menos por un giro energético y más por un giro de las materias primas.

Esto se debe a que, según las estimaciones de la Agencia Internacional de la Energía (AIE), la proporción de energía eólica y solar en la generación de electricidad aumentará hasta cerca del 70% en 2050, y con ello la demanda de metales como el aluminio, el cobalto, el cobre, el litio, el níquel, la plata y el zinc.

La transición prevista para pasar a las energías renovables se caracterizará más por un giro de las materias primas.

Sin embargo, sea cual sea el tipo de materia prima, casi siempre quedan dos problemas: Por un lado, la extracción de recursos va acompañada de una grave contaminación ambiental y, por otro, las materias primas están distribuidas de forma desigual a nivel mundial.

Esto último puede ser un problema para algunos; para otros, sin embargo, es una suerte, ya que les proporciona puntos de venta únicos en el mercado mundial y una gran fuente de ingresos.

La situación actual de Rusia demuestra hasta qué punto este mercado puede verse influido por las decisiones políticas, y hasta qué punto la demanda de fuentes de energía renovables aumenta lenta pero constantemente.

Si los políticos se toman en serio el objetivo de neutralidad climática para 2050, la AIE predice que el mercado de los metales se multiplicará casi por siete de aquí a 2030, lo que dará lugar a nuevas superpotencias de materias primas que podrían superar a los anteriores gigantes del petróleo y el gas.

Recuerdos del boom del petróleo y el gas a partir de 1940

Según “The Economist”, aunque la fiebre por los metales no será tan grande como la que hubo por el gas y el petróleo entre los años 40 y 70, podría surgir un paralelismo: el ascenso impulsado por las materias primas de las economías antes más pobres.

Esto es lo que ocurrió en países como Qatar y Arabia Saudí, donde las exportaciones de petróleo convirtieron pequeñas aldeas en ciudades florecientes y el PIB per cápita creció entre doce y 18 veces en diez años.

Según los cálculos de «The Economist», algunos países que antes se consideraban economías más pobres también tienen esta vez el potencial de convertirse en nuevas potencias de las materias primas gracias a su riqueza en metales.

En 2040, la exportación mundial de estos metales podría generar más de 1,2 billones de dólares (1,1 billones de euros) al año, según las previsiones.

Escenario «economista» para 2040

Para saber qué estados podrían beneficiarse especialmente del cambio energético en el futuro, el «Economist» ha elaborado un escenario para 2040.

Partiendo del supuesto de que el calentamiento global se mantendrá por debajo de los dos grados centígrados hasta 2100 y de que los precios de las materias primas se mantendrán en el nivel actual, se calcularon la demanda y los ingresos de los combustibles fósiles petróleo, gas y carbón, así como de los siete metales importantes.

Nuevas superpotencias de materias primas podrían superar a los anteriores gigantes del petróleo y el gas.

Si este escenario sigue adelante, el gasto mundial total en recursos energéticos en 2040 será menor que el actual, ya que la energía eólica y solar son gratuitas.

El gasto total en combustibles fósiles se reduce a más de la mitad, y los ingresos de los principales metales aumentan, pero siguen siendo bajos, un 0,7% del PIB mundial, aunque casi se triplican en términos absolutos.

Los grandes ganadores y perdedores del cambio de rumbo

Aunque el gasto mundial en energía está disminuyendo, hay grandes ganadores en este escenario. Por ejemplo, Australia, que ya es rica y tiene los siete metales mencionados.

Chile también se beneficiaría de estas condiciones, ya que posee el 42% de las reservas mundiales de litio y una cuarta parte de los yacimientos de cobre, gran parte de los cuales se encuentran en el desierto de Atacama. Y China también se beneficia de los recursos de aluminio, cobre y litio.

Argentina: ¿el mayor productor de Litio del mundo?

En Asia y América Latina, se prevé que la cuota del níquel, la plata, el cobre y el litio siga siendo una ventaja importante, mientras que los miembros de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), como Irán, Irak, Arabia Saudí y también Rusia, tendrán unos ingresos estables o en ligero descenso. Aunque América del Norte y Canadá, por ejemplo, están perdiendo ingresos por los combustibles fósiles, pueden compensarlo con depósitos minerales.

Entre los grandes perdedores se encuentran especialmente los países ricos en petróleo, como Argelia, Egipto, Angola, Nigeria, Gran Bretaña y Noruega. Y los estados del Golfo, Bahrein y Qatar, también sufren pérdidas de más de una quinta parte en el escenario de «The Economist».

Algunos obstáculos en el camino

Para satisfacer realmente la elevada demanda mundial en los próximos años, estos países tendrían que empezar a construir minas adicionales ahora, lo que puede llevar hasta dieciséis años de media y es caro.

Y la historia de los pasados auges de las materias primas también muestra, según “The Economist”, que pueden ser no sólo una bendición económica para los países, sino también una maldición para ellos.

Por ejemplo, cuando las grandes entradas de dólares procedentes del extranjero hacen que sus propias monedas se disparen, o cuando determinados grupos políticos del país se disputan la riqueza recién aprovechada.

En Chile, la población se resistió con vehemencia a la extracción de litio en los últimos años.

En Chile, la población se resistió con vehemencia a la extracción de litio en los últimos años por parte de la empresa minera SQM -antes Soquimich-, que fue privatizada bajo la dictadura militar de Augusto Pinochet en la década de 1980.

«No estamos diciendo que ninguna empresa privada deba participar en la extracción de litio», dijo el líder del movimiento Litio para Chile, según la radio Deutschlandfunk.

«Pero el Estado debe tener el control. La explotación del salar de Atacama podría provocar un desastre medioambiental». El nuevo presidente de izquierdas Gabriel Boric ya ha anunciado que quiere controlar mejor la minería en el futuro.

¿Contaminación para el cambio sostenible?

También en otras partes de Sudamérica, la preocupación por el medio ambiente en relación con la minería desempeña un papel cada vez más importante para la población local.

Porque, aunque el cobre, por ejemplo, desempeña un papel importante en el giro sostenible, su extracción suele ir acompañada de la contaminación de la calidad del agua y la destrucción de la agricultura local.

Las protestas contra una mina de cobre en Tía María, en el sur de Perú, ya han provocado disturbios y varios muertos en 2019.

«En muchos casos, las minas se encuentran en la proximidad directa de la fuente de agua, por lo que el conflicto surge tan pronto como una empresa solicita una concesión», dijo a Deutsche Welle Susanne Friess, asesora de la agencia de ayuda Misereor para la minería y el desarrollo en América Latina.

Según datos de la Comisión Económica para América Latina y el Caribe (CEPAL), América Latina es la región del mundo con más conflictos socioecológicos relacionados con proyectos mineros.

Los precios deben subir aún más

Para que a los inversores extranjeros les resulte realmente rentable asumir el riesgo a largo plazo, “The Economist” estima que los metales deben encarecerse aún más para crear un verdadero incentivo.

Sin embargo, el aumento de los precios también podría frenar la demanda o influir negativamente en las políticas locales, lo que podría volver a poner en peligro la inversión.

Es posible que los países ricos en metales ya sean conscientes de su importante papel en la transición energética. Sin embargo, para llegar a ser realmente una superpotencia de productos básicos, todavía hay que superar algunos obstáculos.

Probablemente sea decisivo que se encuentren formas sostenibles de extraer los recursos para el cambio sostenible de aquí a 2040.

Fuentes: «The Economist”, Agencia Internacional de la Energía, Deutsche Welle, CEPAL y Deutschlandfunk

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